Uncategorized

Dromen van koffers in de ruimte

Dromen van koffers in de ruimte

LAKE ELSINORE, Californië – Een missie om van de ruimte de volgende grens voor expresleveringen te maken, vertrok vanuit een bescheiden propellervliegtuig boven een afgelegen vliegveld in de schaduw van het Santa Ana-gebergte.

Kort na zonsopgang op een recente zaterdag gooide de Inversion Space-ingenieur, een amper een jaar oude start-up, een vliegende schotelachtige capsule door de open deur van een 3.000 voet vliegtuig. De capsule met een diameter van 20 inch viel een paar seconden in de lucht voordat de parachute werd geactiveerd en de container rechtop duwde voor een langzame afdaling.

“Het ging langzaam open”, zei Justin Fiaschetti, de 23-jarige CEO van Inversion, die angstig naar de parachute keek door een zoeker van een camera met lange lens.

De oefening leek op het werk van amateurraket-enthousiastelingen. Maar in feite was het een proefrit voor iets fantastischers. Inversion bouwt capsules in een baan om de aarde om vanuit de ruimte goederen overal ter wereld te leveren. Om dit te realiseren, zal de Inversion Capsule ongeveer 25 keer sneller door de atmosfeer van de aarde gaan dan de snelheid van het geluid, waardoor de parachute cruciaal is voor een zachte landing en ongestoorde lading.

De inversie wedt dat naarmate het goedkoper wordt om de ruimte in te vliegen, overheidsinstanties en bedrijven niet alleen dingen in een baan om de aarde willen sturen, maar ook objecten naar de aarde willen terugsturen.

Inversion streeft ernaar om tegen 2025 een capsule met een diameter van 1,2 meter te ontwikkelen die een nuttige lading kan dragen die gelijk is aan de grootte van meerdere koffers. Eenmaal in een baan om de aarde kan de capsule, zo hoopt het bedrijf, alleen naar een particulier commercieel ruimtestation navigeren of in een baan om de aarde blijven met zonnepanelen totdat ze terug naar de aarde worden geroepen. Toen het tijd was om terug te keren, zou de capsule uit de baan kunnen vallen en opnieuw in de atmosfeer terechtkomen.

De capsule zou de parachute activeren om de afdaling te vertragen en te landen binnen een straal van tientallen mijlen van zijn doellocatie. Het bedrijf was van plan om tegen 2023 een kleinere demonstratiecapsule met een diameter van 20 inch te maken.

Als de Inversion succesvol is, is het mogelijk om je honderden of duizenden containers voor te stellen die tot vijf jaar in de ruimte blijven zweven – zoals sommige (echt) afgelegen opbergkasten.

De oprichters van het bedrijf stellen zich voor dat de capsules kunstmatige organen kunnen bevatten die binnen een paar uur in de operatiekamer worden afgeleverd of dienen als mobiele veldhospitalen die in een baan om de aarde zweven en naar afgelegen delen van de planeet worden gestuurd. En op een dag kan een kortere weg door de ruimte onvoorstelbaar snelle leveringen mogelijk maken – zoals het bezorgen van New Yorkse pizza in San Francisco in 45 minuten.

De oprichters van Inversion denken dat wat een droom lijkt, realistischer zou kunnen worden, aangezien de lanceringskosten worden verlaagd ten opzichte van de huidige prijzen, die beginnen bij $ 1 miljoen (en groeien afhankelijk van het gewicht) voor het delen van ruimte op de SpaceX-raket. Inversion weigerde een schatting te geven van hoeveel de capsules zouden kosten.

“De grote hindernis die iedereen in de sector probeert te overwinnen, is dat er tegen de huidige kosten gewoon niet zoveel vraag is om veel in de ruimte te doen”, zegt Matthew C. Weinzierl, een professor aan de Harvard Business School, die onderzoek publiceerde over de economische potentieel van de ruimte.

Decennia lang hebben mensen het leven en werken in de ruimte gezien als een verlengstuk van het leven op aarde. Die visie leek een Hollywood-fantasie totdat de toestroom van particuliere raketbedrijven de kosten van ruimtereizen sterk verminderde, waardoor commerciële activiteiten buiten de aarde haalbaarder werden.

De kosten van het lanceren van één kilogram, ongeveer 2,2 pond, aan nuttige lading in de ruimte zijn de afgelopen 30 jaar met ongeveer 90 procent gedaald. Het is SpaceX De verwachting is dat de kosten met Starship verder omlaag gaan, de raket van de volgende generatie die nog in ontwikkeling is. Elon Musk, CEO van SpaceX, zei dat hij verwacht dat de lanceringskosten van de enorme raket binnen drie jaar minder dan 10 miljoen dollar zullen bedragen, vergeleken met de geadverteerde prijs van 62 miljoen dollar om de Falcon 9 te lanceren, een veelgebruikte raket.

Om de ruimte toegankelijker te maken dan nu het geval is, zijn goedkope raketlanceringen slechts een deel van de vergelijking.

Een andere belangrijke factor is de inhoud van de ruimte. Vorig jaar selecteerde NASA drie bedrijven om financiering te ontvangen voor commerciële ruimtestations als onderdeel van een plan om uiteindelijk het internationale ruimtestation te vervangen. Een vierde bedrijf, Axiom Space, kreeg in 2020 een contract van $ 140 miljoen toegewezen om een ​​bewoonbare module te bouwen die op het ISS is aangesloten.

De heer Fiaschetti, die stage liep bij SpaceX voordat hij vorig jaar de universiteit verliet om zijn droom na te jagen om een ​​bedrijf te starten, denkt dat fysieke goederen – niet alleen satellietgegevens – vanuit de ruimte kunnen worden teruggestuurd.

Tegenwoordig zijn de belangrijkste lading voor raketten satellieten die in de ruimte blijven. Voertuigen die mensen of experimenten vanuit de ruimte vervoeren, zijn groot, kosten meer dan $ 100 miljoen en werken meestal samen met een bepaalde raket. Inversion zei dat het zijn kleinere capsules heeft ontworpen om in elke commerciële raket te passen, zodat ze vaak en goedkoop een ritje in de ruimte kunnen maken.

Wat Inversion probeert te doen, is niet eenvoudig. Het ontwerpen van een terugkeervoertuig is een andere technische uitdaging dan dingen de ruimte in te sturen. Wanneer de capsule vanuit de ruimte de atmosfeer binnenkomt, reist deze met zulke hoge snelheden dat er gevaar voor verbranding bestaat – een groot risico voor menselijke reizigers en kostbare onmenselijke lading.

Seetha Raghavan, een professor in de afdeling Werktuigbouwkunde en Luchtvaarttechniek aan de Universiteit van Central Florida, zei dat het nog moeilijker zou zijn om met hitte, trillingen en het vertragen van de capsule om te gaan wanneer de voertuiggrootte kleiner wordt.

“Het wordt moeilijker als je een kleiner item hebt om te controleren,” zei mevrouw Raghavan.

Het inversieplan voor capsules in een baan om de aarde roept de vraag op of het zal bijdragen aan congestie in de ruimte, wat al een probleem is met megaconstellaties van satellieten. En de overvloed aan satellieten die waarnemingen van planeten, sterren en andere hemellichamen verstoren, is een veelgehoorde klacht onder astronomen.

Maar Inversion zei dat het materialen gebruikt om zijn capsules aanzienlijk minder reflecterend te maken om visuele besmetting te verminderen. Bovendien zei het bedrijf dat de capsule zal worden geleverd met systemen om puin en botsingen in een baan om de aarde te voorkomen.

Austin Briggs, 23, en meneer Fiaschetti ontmoetten elkaar toen ze naast elkaar zaten tijdens een diploma-uitreiking voor eerstejaarsstudenten aan de Boston University. Ze werden actief in de School Rocket Propulsion Group en werkten aan raketontwerp. Ze verhuisden naar Los Angeles tijdens de pandemie. Op een avond bespraken ze de toekomst van de ruimtevaartindustrie – “We zijn nerds. Dat is wat we doen, “zei de heer Fiaschetti – en ze hebben besloten om goedkopere terugkeervoertuigen te maken om vracht vanuit de ruimte te vervoeren.

Ze verhuisden naar een pension in de wijk San Pedro in Los Angeles en betaalden $ 1.250 per maand, inclusief het gebruik van een garage die de werkplaats van het bedrijf werd. Met behulp van de houtbewerkingsapparatuur van de heer Fiaschetti ontwierpen en bouwden ze een werkende aluminium raketmotor om potentiële investeerders te bewijzen dat ze over de nodige technische vaardigheden beschikken.

In juni trad Inversion Space toe tot Y Combinator, een startup-incubator in Silicon Valley die bekend staat om zijn vroege investeringen in Airbnb en Stripe. Vijf maanden later maakte hij bekend dat hij 10 miljoen dollar had opgehaald, deels op basis van intentieverklaringen ter waarde van 225 miljoen dollar van potentiële kopers die geïnteresseerd waren in het reserveren van ruimte op Inversion Capsules. De heer Fiaschetti weigerde klanten te identificeren.

Durfkapitaal begon te zien ruimte potentieel. Wereldwijd investeerden durfkapitaalbedrijven vorig jaar 7,7 miljard dollar in ruimtetechnologie, bijna 50 procent meer dan een jaar eerder, volgens gegevens verzameld door PitchBook.

De inversie verhuisde naar een magazijn van 5.000 vierkante meter in het Torrance-kantorenpark. Het is de droomwerkplaats van een meester, met gereedschap voor het verwerken van onderdelen, lasapparatuur en een hydraulische pers van 20 ton om parachutes zo dik als eiken te verpakken.

Verborgen aan de andere kant van het magazijn – naast de Amerikaanse vlag van vloer tot plafond en een basketbalring – is een zwarte transportcontainer van 10 meter lang voor het testen van raketmotoren en parachute-activeringsmechanismen. De constructie omvat wanden van gewapend staal, plafondsprinklers en een stikstof-zuurstofvervangingssysteem in geval van brand.

Tijdens een recent bezoek bereidde Inversion zich voor om een ​​nieuw parachuteontwerp te testen. Parachutes zijn onhandig. Ze moeten zich perfect ontwikkelen om ervoor te zorgen dat de capsule langzamer gaat werken en niet te veel gaat slingeren. Veel factoren, zoals stofkeuze en naadontwerp, kunnen de prestaties van de parachute beïnvloeden.

Terwijl de meeste raketbedrijven het ontwerp en de productie van parachutes verschuiven, ziet Inversion het bouwen van hun eigen parachutes als een voordeel.

In een eerdere test merkte Inversion op dat de capsule sterk schommelde. Die dag arriveerden de heer Fiaschetti, de heer Briggs en twee ingenieurs afgelopen zaterdag voor zonsopgang op een startbaan die voornamelijk door duikers wordt gebruikt om het nieuwe ontwerp te testen.

Connor Kelsay, de ingenieur die toezicht houdt op het parachuteontwerp van Inversion, ging aan boord met een testcapsule, die was bevestigd aan een GoPro-camera en een traagheidsmeeteenheid om haar bewegingen te meten. Nadat hij de capsule uit het vliegtuig had geworpen, wachtte hij een paar seconden en sprong er achteraan. Kelsay, een ervaren duiker in de lucht, cirkelde rond de capsule en nam een ​​video op van haar beweging van een andere camera op zijn helm.

Toen hij landde, deelde hij dezelfde observatie als alle anderen: de parachute werd langzaam geactiveerd. Het team heeft de video snel gescand en een lijst met mogelijke factoren bekeken. Gooide meneer Kelsay de capsule te ruw? Waren er grote turbulenties toen de crash plaatsvond? Was het omdat ze de vorige keer een ander gevormde capsule gebruikten?

In de tweede test ging de parachute open zoals verwacht. De GoPro-camera die aan de capsule was vastgelijmd, viel echter tijdens het afdalen – wat leidde tot een hectische zoektocht. (Uiteindelijk vonden ze hem.) Na nog een test dacht het team dat ze een probleem hadden ontdekt: het plakband dat werd gebruikt om het gat te dichten, zorgde ervoor dat de parachute bleef plakken.

Na afloop zei de heer Fiaschetti dat hij niet teleurgesteld was over de langzame opening van de parachute, omdat dit onderdeel uitmaakte van het proces.

“In de vroege ontwikkeling verwacht je dat dingen niet zo perfect gaan als je zou willen”, zei hij. “Ik denk dat ze daarom hardware ‘hard tech’ noemen.”

Share this post

Leave a Reply

Your email address will not be published.